Origen

El nopal se inserta como elemento de desarrollo intrínseco al pueblo y cultura de México desde tiempos inmemoriales. Su propio y antiguo nombre es Tenuchtitlán, que significa fruta de piedra, porque está compuesto de Tetl, que es piedra, y de Nuchtli, que es la fruta, que en Cuba y Haití llaman tuna. El árbol (cardo), que lleva esta fruta Nuchtli, se llama entre los indios de Culúa, mexicanos,nopal. El nopal utilizado en nuestro territorio, tiene evidencias fechadas hace 7,000 años en semillas, cáscaras de tuna y fibras de pencas de nopal fosilizadas, encontradas en excavaciones realizadas en Tehuacan, Puebla.

Dentro de la historia de México, una imagen ligada a su desarrollo, la constituye el nopal, elemento fundamental para la mitología histórica en la fundación de la cuna de la civilización azteca y su capital, Tenochtitlán.

El nopal es una cactácea endémica del continente americano perteneciente a los géneros Opuntia y Nopalea. Se desarrolló en regiones áridas y semiáridas de nuestro país.

Propiedades alimenticias

El nopal se usa como forraje, pero igualmente se comercializan las pencas tiernas como verdura, éstas se pueden preparar en escabeche, se cocinan caldos, y sopas, en ensaladas o en guisados, en platos fuertes, como antojitos, en salsas, bebidas, postres, mermeladas y un sinfín de usos alimenticios que se le puede dar a esta planta tan rica en propiedades. Recientemente ha sido muy popular el consumo de nopales licuados con alguna fruta como medida para bajar de peso o para personas que padecen ciertas enfermedades que más adelante se describirán. El único problema de esto es que a muchas personas les es un poco desagradable el mucílago o baba, ya que al hacer el licuado se queda ahí. El polvo de nopal o nopal deshidratado, ha venido a ofrecer una solución para este inconveniente. Para evitar la baba del nopal se congela o se cuela, se recomienda también ajo, bicarbonato, cáscara de tomate, hoja de maíz, jugo de limón, ceniza o piedra volcánica en el agua.

Propiedades nutricionales

En lo que respecta al valor nutricional del nopal, se puede decir que en 1 taza de nopales crudos (86 g aproximadamente) hay 2.9 g de hidratos de carbono y 1.1 g de proteína y solamente 14 kcal. Pero su principal atractivo es que contiene una gran cantidad de fibra dietética (soluble e insoluble): 2 g de fibra en una taza. Existe una relación 30:70 de fibra soluble a insoluble. La fibra insoluble puede prevenir y aliviar el estreñimiento y las hemorroides al mismo tiempo que previene la aparición de cáncer de colon. La fibra soluble, se ha usado en muchos padecimientos porque su presencia en el tubo digestivo retarda la absorción de nutrimentos y hace que estos no pasen a la sangre rápidamente. También son una buena fuente de calcio, ya que en 100 g de nopales, hay aproximadamente 80 mg de calcio.

PREVENCIÓN DE ENFERMEDADES

Propiedades medicinales

Se ha demostrado en varios estudios, principalmente realizados en México, las propiedades medicinales que tiene el nopal. Se les llama "propiedades medicinales" ya que ayudan a controlar la enfermedad con mayor facilidad, pero esto no significa que se hable de una curación.

  • Obesidad.
  • Diabetes e hiperglucemia.
  • Colesterol.
  • Propiedad de antibiótico.
  • Cáncer.
  • Desórdenes gastrointestinales y digestión.

Valor nutritivo del nopal

A continuación se muestra una tabla que muestra el valor nutritivo del nopal en 100 grs. de peso neto:

Otros Usos:

El nopal al natural e industrializado está teniendo mucho auge en otras industrias, como por ejemplo:

  1. Como FRUTA, la tuna, es de más aceptación en el mercado mexicano que el nopal, además se exporta a países como E.U.A. y en cantidades menores a Canadá, Japón, y a Europa.
  2. Como VERDURA, el nopalito está ligado a nuestra alimentación desde antes de conquista, se preparan diversos platillos con ellos, desde una ensalada hasta los famosos tacos de chicharrón con nopales, no puede faltar en los tlacoyos, en las sopas o en distintos guisados originarios principalmente del Distrito Federal, como los "romeritos" que se disfrutan en Navidad o en Semana Santa.
  3. Como FORRAJE, en las épocas de sequía sirve como alimento principal del ganado.
  4. Como CERCO, se usa el nopal espinoso para limitar huertos familiares, este método es muy antiguo y hasta la fecha se sigue utilizando.
  5. Como SUBSTRATO, en el uso de la grana cochinilla otra técnica que se usa desde el México Prehispánico. Hay que tomar en cuenta que esta tinta no se toma directamente del nopal sino del pequeño gusano que habita en el nopal, que luego de machacarlo lo que sobra se usa como tinte.
  6. Como PLANTA MEDICINAL, se ha comprobado que el consumo de nopalito y de la tuna ácida ha controla los niveles de azúcar y de colesterol en la sangre, se usa también como fibra para mejorar el proceso digestivo. Se elaboran cápsulas y pastillas como complemento alimenticio.
  7. Como PLANTA INDUSTRIALIZADA, en México se procesa el nopalito enlatado en salmuera y en escabeche, y la tuna como licor como dulce.
  8. Como BASE para COSMETICOS, se usa para la fabricación de shampoos, pinturas, cremas humectantes, tintes para el cabello, etc.
  9. Como CONSERVADOR DEL SUELO, frena la desertificación, también impide la erosión del suelo.
  10. Como MEDIO para COMBATIR la CONTAMINACIÓN, el nopal al presentar fisiología tipo CAM consume CO2 por las noches en grandes cantidades.
  11. En YOGURT como alimento